CRISPR'd pigs offer hope for the human organ transplant shortage

CRISPR'd pigs offer hope for the human organ transplant shortage

CRISPR'd pigs offer hope for the human organ transplant shortage

The reality of pigs becoming human organ donors has moved a step closer after a breakthrough study successfully removed potentially hazardous viruses from the animals' DNA.

Pig organs have always been eyed as transplant options for humans, as the organs are about the same size and pigs are plentiful, but it's been challenging to overcome the human immune system's possible rejection of such organs.

According to the scientists, the piglets were born healthy and completely free of retroviruses. Work would continue, he said, to ensure "safe and effective" organ transplants.

Animals such as apes or pigs could be genetically engineered to produce tissues that don't advertise the fact they're foreign, providing not only a more generous supply of organs but a safer option as well. But transplanting a baboon kidney or a pig heart into a person - also called xenotransplantation - has drawbacks.

Previous year in the US, there were 33,600 organ transplants with another 116,800 on waiting lists, according to the US Health Resources and Services Administration.

Researchers believe pigs are a good candidate for organs to be transferred to humans as their organs are a similar size and they can be bred in large numbers.

Whether or not pig retroviruses would truly pose a risk of causing disease in humans remains controversial.

Whether or not the virus would actually cause diseases in humans is unknown, but they are considered an unacceptable risk.

"Xenotransplantation is a promising way to alleviate the shortage of organs for human transplantation", said Luhan Yang, of Harvard University. Any pig organs fit for human transplant would need to be carefully genetically tweaked to preclude such a severe immune response. At the time of writing, 117,000 people in the United States are on a waiting list for an organ, with 22 people dying each day waiting for a transplant.

"The next major step is to solve the problem of vigorous immune responses, such as complement activation, coagulation and thrombosis, triggered by xenotransplantation", Lin said.

Taking pig cells, the team edited them to target and hinder the virus-related DNA, they then cloned those cells and developed an embryo. It may be years before enough is known about the safety of pig organ transplants to allow them to be used widely. Of those, 15 are still alive, and the oldest is four months. This potential organ resource could help save the lives of millions of patients suffering from organ failure, Yang added. "Colleagues keep asking me when we're going to do it".

Meanwhile Ian McConnell, from the University of Cambridge, said: "The use of human organs for transplantation only meets a small percentage of the total and growing number of individuals in desperate need of organ transplantation. But the use of animal organs such as pig kidneys and hearts is not without serious ethical and biosecurity concerns".

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